Cuenta la leyenda de un malvado mago llamado Rothbart, que convierte a jóvenes en cisnes durante la noche y por el día recuperan su forma humana. El príncipe Sigfrido sale a cazar con sus amigos y encuentra a Odette la reina de los cisnes, quien le cuenta su triste destino y el de sus compañeras, puesto que solo una promesa de amor que llegue hasta el matrimonio, podrá acabar con el encantamiento. Sigfrido jura hacer esa promesa en la fiesta que se celebrará al día siguiente en el palacio, en la que tiene que elegir esposa.